Tampa Bay Lightning er i dytten denne sesongen, og av mange regnes de som favoritten til å vinne Lord Stanleys Cup. Men den kommende sommeren vil det skje endringer…

Det er nemlig mange som skal ha ny kontrakt til sommeren, og all den tid NHL opererer med lønnstak må det gjøres endringer i stallen. Nikita Kucherovs nye kontrakt på $9.5 millioner trer i kraft 1. Juli, og det samme gjør Yanni Gourdes kontrakt som teller $5.166 millioner mot lønnstaket. Dette gir en økning på over ni millioner dollar alene, og i tillegg står Brayden Point uten kontrakt enn så lenge. Det er innafor å tro at han vil øke betraktelig fra hans kontrakt på 686.667 dollar per år.

Selv før nye kontrakter er skrevet med Point, Adam Erne, Cedric Paquette eller Danick Martel, har laget $50.4 millioner bundet opp i ti løpere neste sesong. På backsiden forsvinner i utgangspunktet tre store kontrakter i Anton Strålman ($4.5M), Braydon Coburn ($3.7M) og Dan Girardi ($3.0M), men disse må jo også erstattes av nye spillere / nye kontrakter. Det betyr at $16.2 millioner er bundet opp i fire backer så langt med Victor Hedman, Ryan McDonagh, Mikhail Sergachev og Erik Cernak. I tillegg er keeperduoen med Andrei Vasilevskiy og Louis Domingue spikret for en sesong til på tilsammen $4.650 millioner.

Dette gjør at man per i dag har kontrakter verdt drøye $71 millioner før vi skriver første juli. I tillegg har laget en «buyout penalty» på drøye $1.8 millioner på Matt Carle (siste året kommende sesong). Lønnstaket i NHL er per i dag $79.5 millioner etter at det økte med $4.5 millioner sist sommer. Det er forventet en økning også denne sommeren, men det vil være dumt å anslå noe særlig høyere økning enn $3.5 millioner. Det vil gi et lønnstak på $83 millioner kroner. Med andre ord vil Tampa Bay ha ca $10 millioner kroner til å dekke fire løperplasser og to backplasser, i utgangspunktet (performance bonuser er ikke regnet med her, men her er det begrenset med hvor høye utbetalinger som kan skje, slik at det bør ikke bli nevneverdig). Det sier seg selv at det her må gjøres endringer. Klarer man å gjøre det uten at laget blir særlig dårligere? Vi skal i alle fall gi det et forsøk.

Andrei Vasilevskiy og Nikita Kucherov er to av spillerne vi vet med sikkerhet blir å finne i Tampa neste sesong.

VIKTIGSTE BRIKKE
Uansett hva som skjer i sommer må prioriteten til general manager Julien BriseBois være å signere Brayden Point til en ny kontrakt. Her skulle vi gjerne sett en signatur på en kontrakt over åtte år, men dagens lønnssituasjon tilsier at det vil komme en såkalt «bridge deal» all den tid Point er restricted free agent (RFA), og i så måte er så og si bundet til klubben. Men selv ved signering av en bridge deal vil dette koste langt mer enn hva Point koster den dag i dag. Det er vanskelig å spekulere i summer, men at kontrakten viser minst $5 millioner per år i to-tre år er rimelig sikkert, kanskje også opp mot $6 millioner. Det er en økning på opp mot $5 millioner fra hva han har i dag.

Man skal samtidig ikke avskrive en åtteårskontrakt helt blankt heller, og med litt miksing og triksing med andre kontrakter kan Lightning få presset inn en kontrakt over 8 år på $9 millioner per år. Her vil selvsagt noen si at Point er verdt mer, men sannheten er dog at Florida er et skatteparadis (ingen inntektsskatt) som gjør det langt lettere for spillere å godta lønn som på papiret kan se dårligere ut andre steder.

UNGGUTTER PÅ VEI OPP
Blant øvrige løpere har Adam Erne bevist at han fortjener ny kontrakt til sommeren. Også her vil en bridge deal være mest aktuell til en langt mindre penge enn Point naturlig nok. Cedric Paquette har fått en «ny vår» denne sesongen, og har vist seg som en viktig rollespiller ved blant annet å være helt i toppen av taklingsstatistikken i ligaen. En eventuell lønnsøkning her vil nok heller ikke være enorm, men noe kan den være.

Danick Martel kan like gjerne være borte som å få ny kontrakt denne sommeren, men en ny kontrakt vil etter all sannsynlighet ikke merkes på den totale pakken. I skrivende stund er det uansett å forvente at det kommer opp en spiller eller to fra egne rekker før neste sesong ettersom det er gode alternativer å finne i AHL-laget Syracuse Crunch. Spillere som Alex Volkov, Alex Barre-Boulet og Taylor Raddysh blir stadig nærmere NHL-klare.

Anton Strålman er en av backene vi håper blir å finne sammen med Victor Hedman også neste sesong.

BACKER BYTTES UT
Litt avhengig av hva de tre gutta som har utgående kontrakt (Strålman, Coburn og Girardi) krever i lønn den kommende sesongen, vil det være naturlig å kvitte seg med de av disse som ikke tar et kraftig lønnskutt. Det er viktig å påpeke at spillere som Anton Strålman fortsatt denne sesongen leverer til sin verdi på $4.5 millioner per år, men all den tid klubben jobber mot lønnstaket, og Mikhail Sergachev skal ha ny kontrakt neste sommer, må han ta et lønnskutt for at klubben skal kunne beholde han. Både Coburn og Girardi har spilt godt denne sesongen, men ingen av de spiller godt nok til å kunne forsvare en lønn over $2 millioner per år. Det kan de fort ende opp med å få andre steder riktignok, slik at det er mer sannsynlig at Lightning her må finne erstattere, enten på free agent markedet eller i egne rekker.

Rookie-sesongen til Erik Cernak har hjulpet mye i situasjonen rundt backer, og det faktum at han ser ut som en klasseback allerede gjør hodebryet til BriseBois og hans rådgivere noe mindre. Fra egne rekker vil det nok sannsynlig være litt tidlig å se mot Callan Foote allerede neste sesong, men en spiller som Dominik Masin kan fort være å se i Tampa fremfor Syracuse når sesongen 2019-2020 tiltrer i oktober. Masin skal også ha ny kontrakt i sommer, men denne vil ikke være av betydelig økning fra hans $808.333 ettersom han fortsatt ikke har vist noe i NHL.

HVORDAN KAN DET SE UT?
Vi har lyst til å sette opp to spillerstaller foran kommende sesong. Én som virker logisk og kan hende, og én som er mer «ønsketenkning» fra undertegnede.

REALISTISK:
Løpere: Steven Stamkos, Nikita Kucherov, Brayden Point, Yanni Gourde, Ondrej Palat, Anthony Cirelli, JT Miller, Alex Killorn, Adam Erne, Mathieu Joseph, Cedric Paquette, Alex Volkov, *ny spiller*, *ny spiller*. (Spillere ut: Tyler Johnson, Ryan Callahan)
Backer: Victor Hedman, Ryan McDonagh, Mikhail Sergachev, Anton Strålman, Erik Cernak, Dominik Masin, *ny spiller*. (Spillere ut: Braydon Coburn, Dan Girardi)
Keepere: Andrei Vasilevskiy, Louis Domingue

ØNSKETENKNING:
Løpere: Steven Stamkos, Nikita Kucherov, Brayden Point, Yanni Gourde, Ondrej Palat, Anthony Cirelli, Tyler Johnson, Adam Erne, Mathieu Joseph, Cedric Paquette, Alex Volkov, Mats Zuccarello, *ny spiller*. (Spillere ut: Alex Killorn, JT Miller, Ryan Callahan)
Backer: Victor Hedman, Ryan McDonagh, Mikhail Sergachev, Anton Strålman, Erik Cernak, Dominik Masin, *ny spiller*. (Spillere ut: Braydon Coburn, Dan Girardi)
Keepere: Andrei Vasilevskiy, Louis Domingue

Den eneste fellesnevneren på løpersiden mellom de to forslagene er Ryan Callahan ut. Vi tror BriseBois er villig til å gi noen talenter til en klubb som er villig til å ta lønnen til Callahan det siste året. Callahan har en begrenset no trade clause (NTC) som gjør at han må levere inn en liste på 16 lag som han kan trades til. Her bør det være muligheter til å finne en tradepartner som passer.

Tyler Johnson og Alex Killorn har begge full NTC som betyr at de går ingen steder dersom de ikke ønsker det selv. Selv om forholdende i Tampa er flotte og laget er bra, tror jeg begge disse to spillerne har et ønske om en mer betydelig rolle i et annet lag, og kan fort si seg villig til å bytte klubb for nettopp dette. I tillegg er det ikke like sikkert at forholdene i Tampa blir like bra dersom disse ikke sier seg villig til å flytte på seg.

Klarer Julien BriseBois å finne noen til å ta på seg kontrakten til Ryan Callahan?

JT Miller er den eneste som ikke har noen form for klausul i kontrakten sin, og med sine $5.25 millioner har han ikke vist seg verdig kontrakten denne sesongen selv med spilletid på rekke med Steven Stamkos. Dette gjør han til det åpenbare valget å flytte på sett med våre øyne, men samtidig ble kontrakten skrevet for under et år siden noe som gjerne betyr at klubben har troen på at han skal være riktig mann fortsatt.

På backsiden er forslagene identiske da dette virker mest sannsynlig, samtidig som det er noe vi gjerne ønsker å se. Keeperplassene forblir uforandret med mindre Louis Domingue brukes i en avtale for å flytte kontrakten til Ryan Callahan for eksempel.

SPENNENDE TIDER
Uansett hva som skjer vil det bli en spennende sommer for oss som følger Tampa Bay Lightning. Fra vårt ståsted ser det langt i fra så bekmørkt ut som mange skal ha det til når de sier «Tampa får problemer i sommer», men det avhenger selvsagt av samarbeidsvilje fra noen av dagens spillere, samt at spillere tar steget opp fra AHL.

Hva tror DU skjer i sommer? Vi tar gjerne en diskusjon på Twitter!